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California tiene una larga historia de sequías e incendios, pero lo que está sucediendo ahora es un capítulo diferente. explicamos por qué

Ángela Reis

(CNN Español) — No, las sequías y los incendios no son nada nuevo en California. Sin embargo, la situación que atraviesa el oeste de Estados Unidos en los últimos tiempos es excepcionalmente grave y sigue alarmando. El cambio climático, por supuesto, está detrás del empeoramiento de las condiciones. Pero, ¿cómo está esto específicamente involucrado? ¿Y qué otros factores entran en juego? Te explicamos.

Las sequías en California son recurrentes, dice el Instituto de Políticas Públicas de California, explicando que el estado tiene el clima más variable de todo Estados Unidos: los años muy secos y los años muy húmedos son comunes, mientras que los años con precipitaciones promedio son raros”.

En Occidente, de hecho, las megasequías no son nada nuevo: entre 800 y 1600, por ejemplo, ocurrieron repetidamente, según una investigación publicada en febrero en Nature Climate Change, que analiza el sistema de información sobre sequías del gobierno.

En California, en las últimas décadas ha habido varios episodios de sequía importante, por ejemplo en 1976-1977, de 1987 a 1992, de 2007 a 2009 y, más recientemente, de 2012 a 2016.

Sin embargo, lo que ocurre ahora ha llegado a otro nivel: según el citado estudio, el periodo de 2000 a 2021 fue el periodo más seco en el oeste de Estados Unidos en más de 1.200 años.

Y el cambio climático, con su aumento sostenido de las temperaturas, empeoró la megasequía en un 72%, según el estudio.

La peor mega sequía en el oeste de EE. UU. en 1200 años 1:40

Un ambiente más sediento

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Una de las consecuencias del aumento de las temperaturas, explica el Instituto de Políticas Públicas de California, es la existencia de una atmósfera “sedienta” que, por evaporación, absorbe más agua de la tierra, secando suelos y vegetación.

“Una atmósfera más sedienta significa que la misma cantidad de lluvia deja menos agua para plantas, arroyos, embalses y acuíferos. Obtenemos menos beneficios de la precipitación porque una mayor parte regresa a la atmósfera sedienta. Las tormentas más pequeñas, en particular, pueden proporcionar poco o ningún beneficio de agua si la atmósfera tiene sed”, explica el climatólogo Mike Dettinger.

El aire puede absorber un 7% más de agua por cada grado Celsius que calienta, según datos del Observatorio de la Tierra de la NASA.

El cambio climático, dice el estudio publicado en Nature Climate Change, es responsable de alrededor del 42% del déficit de humedad del suelo en el oeste de Estados Unidos desde 2000.

Un bote abandonado en un tramo seco del lecho del lago Oroville en Oroville, California, en una imagen de septiembre de 2021. (Foto: EDELSON/AFP a través de Getty Images)

menos lluvia

Al aumento de las temperaturas hay que sumar el descenso de las precipitaciones.

“Hay buena documentación de que, de hecho, llueve menos. Lo que parece estar sucediendo, según la mayoría de los científicos del clima, es que estamos teniendo períodos más secos”, dijo recientemente a CNN David Feldman, profesor de planificación urbana y política pública en la Universidad de California, Irvine, y director. situación que atraviesa el oeste.

Esto, sin embargo, no significa que no haya tormentas fuertes. “La ironía es que estos períodos más largos y secos están marcados por tormentas muy intensas”, dice Feldman.

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el factor nieve

La proporción de precipitación que cae en forma de nieve también disminuye con el aumento de las temperaturas, dice el Instituto de Políticas Públicas de California.

Y, particularmente en California, la capa de nieve es fundamental porque representa alrededor del 30% del suministro de agua.

“Las ‘sequías de nieve’ dificultan la gestión de los embalses para el abastecimiento de agua y la generación de energía hidroeléctrica”, explica la institución.

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